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COVID-19 va muter – ce que cela signifie pour un vaccin

Partagez sur PinterestExperts apprennent comment COVID-19 pourrait muter. Tayfun Coskun/Anadolu Agency via Getty Images

  • Chaque virus mute ; il fait partie du cycle de vie du virus. Ces changements ne sont pas toujours très importants.
  • Le nouveau coronavirus est un virus à ARN : une collection de matériel génétique emballée dans une enveloppe protéique.
  • Les virus à ARN, comme la grippe et la rougeole, sont plus sujets à des changements et à des mutations que les virus à ADN, comme l’herpès, la variole et le virus du papillome humain (VPH).

Alors que le nouveau coronavirus SRAS-CoV-2 fait son chemin dans le monde, les prévisions se sont améliorées : le virus va muter en quelque chose de plus mortel et devenir une menace encore plus effrayante pour l’humanité.

« Mutation. Le mot évoque naturellement la crainte de changements inattendus et effrayants », ont écrit les chercheurs dans un rapport publié dans Nature Microbiology fin février. « Des discussions mal informées sur les mutations se développent lors des épidémies de virus », ont-ils poursuivi, ce qui est exactement ce que nous observons avec le SRAS-CoV-2.

Mais les mutations ne sont pas forcément une mauvaise chose. Chaque virus mute ; il fait partie du cycle de vie du virus. Ces changements ne sont pas toujours une grosse affaire.

Dans certains cas, ces mutations peuvent en fait conduire à un virus plus faible. Mais en général, les changements sont si faibles qu’il n’y a pas de différence notable dans les taux de transmission et de mortalité de la maladie.

Le nouveau coronavirus est un virus à ARN : une collection de matériel génétique emballée dans une enveloppe protéique.

Une fois qu’un virus à ARN entre en contact avec un hôte, il commence à faire de nouvelles copies de lui-même qui peuvent ensuite infecter d’autres cellules.

Les virus à ARN, comme la grippe et la rougeole, sont plus sujets à des changements et à des mutations que les virus à ADN, comme l’herpès, la variole et le virus du papillome humain (VPH).

« Dans le monde des virus à ARN, le changement est la norme. Nous nous attendons à ce que les virus à ARN changent fréquemment. C’est tout à fait dans leur nature », a déclaré le Dr Mark Schleiss, spécialiste des maladies infectieuses pédiatriques et chercheur à l’Institut de virologie moléculaire de l’Université du Minnesota.

Le SRAS-CoV-2 ne fait pas exception à la règle et, ces derniers mois, il a subi une mutation.

Mais le virus a muté à un rythme très lent. Et lorsqu’il mute, les nouvelles copies ne sont pas très éloignées du virus original.

« Les séquences des isolats originaux provenant de Chine sont très proches de celles des virus circulant aux États-Unis et dans le reste du monde », a déclaré le Dr John Rose, chercheur principal au département de pathologie de Yale Medicine, qui participe à la mise au point d’un vaccin COVID-19.

Une nouvelle étude du Scripps Research Institute en Floride suggère que le nouveau coronavirus a muté en une variante plus infectieuse.

La mutation – appelée « mutation D614G » – s’est produite sur la protéine du pic, la partie du virus qui l’aide à se lier et à fusionner avec nos cellules. La mutation D614G permet au virus d’infecter plus facilement nos cellules.

Les chercheurs de Scripps ne sont pas les premiers à identifier la minuscule mutation sur la protéine de pointe.

En mars, des chercheurs du Laboratoire national de Los Alamos ont annoncé qu’ils avaient détecté la mutation D614G, et qu’elle était probablement responsable de la plupart des infections signalées en Europe et aux États-Unis.

Au total, les chercheurs ont identifié 14 souches de SRAS-CoV-2 et ont publié leurs résultats pour aider ceux qui travaillent sur les vaccins et les traitements.

Cela étant dit, la nouvelle souche dominante identifiée semble être plus infectieuse en laboratoire. Les scientifiques essaient maintenant de comprendre comment cette variation se comporte dans l’organisme – ce qui peut être très différent des conditions de laboratoire.

On ne sait toujours pas si la mutation provoque une maladie plus grave ou si elle augmente le risque de décès.

On ne sait pas non plus si la nouvelle mutation infecte et rend les gens malades différemment. À l’heure actuelle, les taux de maladie et d’hospitalisation causés par la nouvelle variation semblent être similaires.

Il faut davantage de données pour comprendre les implications des nouvelles mutations, par exemple pour savoir si des réinfections après la guérison sont possibles et si les changements pourraient affecter les vaccins et les traitements en cours de développement.

Les mutations du virus, comme ce qui se passe en Italie et aussi à New York, ne semblent pas être plus infectieuses ou fatales que la souche originale apparue à Wuhan, en Chine, fin décembre.

Bien qu’il y ait de très rares chances qu’un virus puisse muter pour devenir plus agressif, les virus à ARN sont plus susceptibles de muter en une version plus faible.

« Presque toutes les mutations feront qu’une partie du virus fonctionnera moins bien qu’auparavant. La chose la plus courante est que les mutations apparaissent et disparaissent à nouveau rapidement », a déclaré le Dr Benjamin Neuman, chef du département de biologie de l’université Texas A&M au Texas.

Mais les caractéristiques et les traits de cette souche originale et de ses mutations ne sont pas très différents les uns des autres.

La bonne nouvelle est qu’un vaccin sera très probablement efficace contre les variantes présentant cette mutation, selon les chercheurs de Scripps.

En fait, la nature lente et légère des mutations est une bonne nouvelle pour un vaccin.

« Le virus est encore tellement similaire à la séquence initiale qu’il n’y a pas vraiment de raison de penser que les différences seront importantes en termes de vaccin », a déclaré M. Neuman.

Les vaccins, en général, ont tendance à cibler une version précoce du virus.

Prenez le vaccin contre la grippe, par exemple.

« Le vaccin annuel contre la grippe H1N1 utilise toujours une souche de 2009. C’est l’ancêtre des différentes formes qui sont venues après, et bien qu’il y ait des différences maintenant, une réponse contre l’ancêtre semble donner de bons résultats contre tous les descendants », a déclaré M. Neuman.

Habituellement, une souche plus ancienne d’un virus « conserve suffisamment de caractéristiques » pour assurer l’immunité contre tout un groupe de variantes, ajoute M. Neuman.

Mais le virus de la grippe mute rapidement et de manière erratique d’année en année.

En outre, notre système immunitaire « a une mémoire terrible pour les virus de la grippe », a déclaré M. Neuman, notant que la réponse immunitaire à la grippe ne dure qu’environ un an avant que nous ayons besoin de nous faire revacciner.

Selon M. Schleiss, une meilleure analogie avec le COVID-19 est celle des oreillons. Depuis plus de 45 ans, nous disposons d’un vaccin très efficace contre la rougeole, les oreillons et la rubéole (qui sont également des virus à ARN).

« Ces virus n’ont pas muté (suffisamment) pour échapper à la protection offerte par les vaccins », a déclaré M. Rose. La même chose pourrait très bien s’appliquer au COVID-19.

« Il devrait être possible de fabriquer un vaccin COVID-19 efficace qui conférera une immunité durable contre ce virus particulier, comme nous l’avons fait pour de nombreux autres virus qui n’évoluent pas rapidement », a ajouté M. Rose.

Lorsque nous aurons enfin un vaccin COVID-19, il protégera très probablement les gens contre « la grande majorité des souches COVID-19 en circulation pour les mutations prévisibles », a déclaré M. Schleiss.

Même si des mutations aléatoires se produisent à l’avenir, M. Schleiss pense que le pire des scénarios est que nous assisterons à une percée des infections, mais que nous n’aurons pas de maladie mortelle.

On ne sait pas encore exactement combien de temps l’immunité durera une fois que le système immunitaire d’une personne aura vaincu l’infection.

Lorsqu’une infection quitte l’organisme, elle laisse des marqueurs dans le système immunitaire – ou anticorps – qui peuvent rapidement identifier et combattre le virus s’il devait réapparaître à l’avenir.

Si l’on se penche sur la pandémie de SRAS en 2003, on constate que les personnes atteintes du SRAS disposaient d’une forte réserve d’anticorps contre le SRAS pendant environ deux ans, ce qui leur a permis de s’immuniser contre le virus.

Au bout de trois ans environ, ces anticorps contre le SRAS ont diminué et les gens avaient plus de chances de contracter à nouveau le virus.

La chronologie avec les anticorps COVID-19 pourrait être similaire.

D’ici quelques années, nous espérons avoir suffisamment d’immunité de troupeau – grâce à un vaccin ainsi qu’à l’immunité naturelle de tant de personnes tombant malades – pour avoir éradiqué la maladie, de sorte que la réinfection ne sera plus un problème.

Même si, des années plus tard, ces anticorps COVID-19 se dissipent et que le CoV-2 du SRAS fait son retour, notre corps se souviendra toujours de l’infection et sera prêt à se battre.

« Les vaccins confèrent la mémoire », a déclaré M. Schleiss. Même si une personne n’a plus un niveau élevé d’anticorps parce que son immunité est usée, certaines cellules se mobiliseront et entreront en action si elles détectent le virus.

« L’idée d’affaiblir l’immunité est compliquée, et ce n’est pas seulement la question de savoir à quel moment vos anticorps se dissipent et disparaissent après votre vaccination », a déclaré M. Schleiss.

Bien sûr, il n’y a aucun moyen de prédire exactement ce qui va se passer et combien de temps l’immunité des gens va durer.

« La nature ne fonctionne pas de cette façon », a déclaré M. Schleiss. « Le temps nous le dira. »

Le nouveau coronavirus SRAS-CoV-2 a déjà muté une poignée de fois, ce qui amène de nombreuses personnes à se demander si ces mutations pourraient entraîner une maladie plus grave et plus mortelle.

Selon les experts, les nouvelles mutations sont extrêmement similaires au virus original qui est apparu à Wuhan, en Chine, et ne semblent pas plus agressives.

Comme les mutations sont très similaires, un vaccin protégerait probablement les gens non seulement contre la souche originale mais aussi contre de nouvelles mutations.

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