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D’où vient le nouveau coronavirus ? Potentiellement un serpent

  • Les coronavirus sont nommés d’après leur forme en couronne, et ont été les premiers identifié au milieu des années 60. Le virus provoque généralement des maladies respiratoires comme le rhume.
  • Une nouvelle étude a révélé que le virus pourrait être originaire des chauves-souris et s’être ensuite propagé à l’homme par l’intermédiaire d’un serpent ou d’un pangolin.
  • Sept coronavirus sont connus pour infecter les humains.

Toutes les données et statistiques sont basées sur des données accessibles au public au moment de la publication. Certaines informations peuvent être obsolètes. Visitez notre hub coronavirus et suivez notre page de mises à jour en direct pour obtenir les informations les plus récentes sur l’épidémie de COVID-19.

Le coronavirus originaire de Wuhan, en Chine, déconcerte les experts qui en recherchent la source. Comme le virus est considéré comme nouveau, il s’agit d’un type de virus qui n’a jamais été rencontré auparavant.

Les coronavirus sont nommés d’après leur forme en couronne, et ont été identifiés pour la première fois au milieu des années 60. Le virus provoque généralement des maladies respiratoires comme le rhume.

Au début, beaucoup de personnes infectées travaillaient ou faisaient leurs achats dans un marché de gros de fruits de mer à Wuhan, en Chine, qui vendait également des animaux vivants et fraîchement abattus.

C’est pourquoi les experts soupçonnent qu’il est passé d’un animal hôte à l’homme.

Selon les médias d’Etat chinois, des chercheurs de l’Université agricole de Chine du Sud ont analysé plus de 1 000 échantillons de métagénome d’animaux sauvages pour découvrir que les pangolins, un type de fourmilier, sont l’hôte intermédiaire le plus probable du nouveau coronavirus.

« Ils ont découvert que la séquence de la souche de coronavirus assemblée à partir des métagénomes était identique à 99 % à celle des personnes infectées lors de la récente épidémie de coronavirus », ont rapporté les médias d’État.

Shen Yongyi, professeur à l’université et membre de l’équipe de recherche, a déclaré au service d’information de Xinhua que bien que des recherches antérieures aient révélé que le nouveau coronavirus provenait de chauves-souris, les animaux hibernent en hiver, ce qui rend peu probable qu’ils soient à l’origine de l’épidémie actuelle.

Cependant, l’étude actuelle n’a pas été publiée. Jusqu’à présent, l’université n’a publié qu’un communiqué de presse.

« Les preuves de l’implication potentielle des pangolins dans l’épidémie n’ont pas été publiées, si ce n’est par un communiqué de presse universitaire », a déclaré le professeur James Wood, PhD, chef du département de médecine vétérinaire de l’université de Cambridge dans un communiqué. « Il ne s’agit pas d’une preuve scientifique ; les enquêtes sur les réservoirs animaux sont extrêmement importantes, mais les résultats doivent ensuite être publiés pour être examinés au niveau international afin de permettre une prise en compte adéquate. Il ne suffit pas de signaler la détection d’ARN viral avec une similarité de séquence >99% ».

Une étude publiée le 30 janvier dans The Lancet, trouve des preuves solides que les chauves-souris sont à l’origine de l’infection.

Selon les auteurs de l’étude, l’infection pourrait encore avoir été transmise à l’homme par un animal intermédiaire. Une étude précédente avait émis l’hypothèse qu’elle passait par les serpents avant d’être transmise à l’homme.

« Bien que notre analyse phylogénétique suggère que les chauves-souris pourraient être l’hôte original de ce virus, un animal vendu au marché des fruits de mer de Wuhan pourrait représenter un hôte intermédiaire facilitant l’émergence du virus chez l’homme », ont écrit les auteurs de l’étude.

Les chauves-souris ont un passé malheureux de transmission d’agents pathogènes potentiellement mortels à leurs hôtes humains.

Un article paru en 2017 dans Nature explique comment les virologistes ont identifié une seule population de chauves-souris en fer à cheval abritant des souches de virus avec tous les éléments génétiques du virus du SRAS qui a fait son apparition chez les humains en 2002. Cette épidémie mondiale a tué près de 800 personnes.

Les recherches publiées dans Emerging Infectious Diseases confirment que de nombreuses chauves-souris africaines sont également des réservoirs du virus Ebola, incroyablement dangereux.

« Chaque fois qu’une espèce saute, chaque fois qu’un virus passe d’une espèce à une autre – cette espèce n’aura pas au départ une immunité bien développée contre le virus. Avec le temps, notre capacité à combattre le nouveau virus augmente », a déclaré à Healthline le Dr Waleed Javaid, directeur de la prévention et du contrôle des infections au Mount Sinai à New York.

Ce n’est pas la première fois qu’un coronavirus pathogène passe d’un hôte animal à un autre. Le virus Ebola, le syndrome respiratoire aigu sévère (SRAS) et le syndrome respiratoire aigu du Moyen-Orient (SRA) en sont des exemples récents.

« Il y a beaucoup de théories différentes, mais ce qui semble être une approche cohérente dans nos découvertes dans toutes ces théories, c’est qu’il pourrait y avoir eu un saut d’espèces », a déclaré M. Javaid.

Il a expliqué qu’il y a sept coronavirus qui infectent les humains, y compris le nouveau virus.

« Quatre d’entre eux provoquent en fait un rhume et ils sont avec nous depuis très longtemps, peut-être que quelques autres seront identifiés avec le temps, et ceux-ci sont pour la plupart limités aux populations humaines. Le SRAS, et en particulier le MERS, sont considérés comme un saut d’une autre espèce vers l’homme et ce nouveau virus est un autre saut possible ».

Un récent rapport du New England Journal of Medicine (NEJM) publié en janvier a révélé qu' »une préparation accrue est nécessaire dans les marchés d’animaux et autres installations d’élevage, tandis que la source possible de ce virus émergent est en cours d’investigation ».

« Nous avons déjà les structures du virus. Je pense qu’il faut souligner la rapidité avec laquelle la communauté scientifique et médicale est maintenant prête à réagir à ces choses », a déclaré le Dr Asim Ahmed, médecin pédiatrique spécialiste des maladies infectieuses à l’hôpital pour enfants de Boston et directeur médical principal de Karius Inc.

Ahmed a confirmé que chaque fois que nous sommes confrontés à une épidémie de ce type, des systèmes sont mis en place à partir des événements précédents. « Nous obtenons donc des structures, nous sommes isolés dans un virus ; ils parlent déjà de développer des vaccins. Il s’agit un peu d’obtenir l’information génétique, le séquençage sera crucial. Grâce au séquençage de différentes souches, vous pouvez évaluer la population et la dynamique de transmission de quelle souche vient d’où, car la séquence lie le virus à son origine ».

En Chine, les gens essaient désespérément de mettre la main sur des masques faciaux, croyant que leur port les protégera contre l’exposition aux gouttelettes éternuées ou toussées par les personnes infectées par le virus de Wuhan.

« Il n’y a pas eu d’appel général pour que le grand public commence à porter des masques. Certaines personnes prennent peut-être ces mesures de leur propre chef », a déclaré Ahmed.

Ahmed a déclaré que les Centres de contrôle et de prévention des maladies (CDC) recommandent une bonne hygiène et disent aux gens de rester chez eux s’ils sont malades. « Et s’ils éternuent ou toussent, de le faire de manière appropriée, par exemple en toussant dans leur manche plutôt que dans votre main, car si vous toussez dans votre main, vous pouvez répandre cela partout ».

Il a souligné l’importance de se laver les mains et d’utiliser un désinfectant pour les mains à base d’alcool lorsque l’on n’a pas accès à de l’eau et du savon. De même, il faut éviter tout contact étroit avec les personnes malades et désinfecter régulièrement les surfaces.

« L’autre chose est d’éviter de toucher vos yeux, ou votre bouche, car ce sont des zones où vous pouvez directement transmettre des agents pathogènes dans votre corps », a déclaré Ahmed.

Le 17 janvier, le CDC a mis en place un contrôle des arrivées dans les aéroports de San Francisco, New York et Los Angeles, et l’a étendu à 20 endroits.

Quelle est l’efficacité du dépistage après que les personnes potentiellement infectées se sont déjà mêlées aux foules dans ces zones ?

« C’est un système imparfait mais, vous savez, nous devons trouver un équilibre – dans les pays libéraux libres, il y a évidemment certains compromis. Les pays qui exercent un contrôle sur leur population ont des moyens plus stricts pour contrôler ce genre de choses. Il faut trouver un équilibre entre ces intérêts : la santé des gens, mais aussi les libertés individuelles », a déclaré Ahmed.

Il a conclu : « C’est difficile à prévoir pour l’instant, mais je pense que les gens devraient faire preuve d’une certaine prudence et prendre conscience que cela pourrait être une grosse affaire, mais nous ne le savons pas encore. Nous devons nous préparer en termes de réponse à l’épidémie et à la flambée épidémique et le gouvernement est évidemment en train d’orienter ces efforts et certainement, hôpital par hôpital, nous nous préparons à ce genre d’efforts ».

Le nouveau virus identifié pour la première fois à Wuhan, en Chine, est un type connu sous le nom de coronavirus. Comme les précédentes épidémies de SRAS et de MERS, il est probablement passé d’un animal à l’homme. Les chercheurs ont trouvé des preuves qu’il pouvait provenir d’une chauve-souris, mais un second animal comme un serpent ou un type de fourmilier appelé pangolin pourrait l’avoir transmis à l’homme.

Bien que le virus puisse avoir des effets graves sur les gens aujourd’hui, les experts disent que cela peut diminuer avec le temps, à mesure que notre système immunitaire s’adapte.

Les efforts déployés pour contenir le virus ne sont pas parfaits, mais ce sont les meilleurs que les responsables de la santé puissent mettre en œuvre sans porter atteinte de manière excessive aux droits des personnes.

Les experts soulignent qu’il est trop tôt pour savoir ce qui va se passer, mais les gouvernements et les établissements de santé se préparent à faire face à l’urgence.

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