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Eau potable et produits chimiques cancérigènes

Vous n’avez probablement jamais entendu parler du dioxane chimique.

Mais il y a de fortes chances que vous l’ayez bu.

Le 1,4-dioxane est un solvant industriel utilisé dans la production et la fabrication de toute une série de produits courants, dont les cosmétiques, les vernis, les teintures et les détergents.

L’Agence américaine de protection de l’environnement (EPA) classe le produit chimique comme « susceptible d’être cancérogène pour l’homme ».

Et il s’est retrouvé dans les réserves d’eau aux États-Unis.

Selon un rapport publié le mois dernier par l’Environmental Working Group, un groupe de défense non partisan, du dioxane a été trouvé dans des échantillons d’eau du robinet qui touchent 90 millions d’Américains dans 45 États.

En août, le ministère de la santé de l’État de New York a adopté une loi exigeant que tous les réseaux d’eau, quelle que soit leur taille, commencent à être testés pour la présence de dioxine.

New York rejoint une poignée d’autres États, dont le New Jersey, le Massachusetts et le Connecticut, qui ont établi des normes de tolérance au dioxane dans l’eau.

Il n’existe actuellement aucune norme fédérale concernant les niveaux de dioxine dans l’eau.

Régulation de la qualité de l’eau

Le dioxane est l’un des nombreux contaminants que l’EPA surveille depuis le milieu des années 1990. Mais l’agence ne l’a pas encore réglementé.

L’amendement de 1996 de la loi sur la sécurité de l’eau potable a introduit la règle de surveillance des contaminants non réglementés (UCMR). Elle oblige l’EPA à surveiller une liste de 30 contaminants non réglementés au maximum dans l’eau.

Sur la base de ses conclusions, l’EPA utilise les données et les informations des enquêtes de l’UCMR pour prendre des décisions réglementaires sur les contaminants potentiellement dangereux.

Jusqu’à présent, le dioxane n’a été directement lié à aucun événement sanitaire majeur aux États-Unis.

Il n’y a pas eu non plus d’incident « flagrant » dans lequel un groupe, une communauté ou un réseau d’eau contaminé par le dioxane aurait entraîné une maladie grave.

Pleins feux sur le dioxane

Alors, pourquoi les gens commencent-ils à s’intéresser au dioxane maintenant ?

« Pour autant que je sache, ce n’est pas que les gens soient tombés malades à cause du 1,4-dioxane », a déclaré Wendy Heiger-Bernays, PhD, professeur de santé environnementale à l’université de Boston, à Healthline. « La raison pour laquelle ces choses commencent à être recherchées est que les gens commencent à les mesurer ».

« Cela dure depuis de nombreuses années, mais ce n’est que lorsque nos outils d’analyse sont devenus suffisamment performants pour pouvoir détecter le 1,4-dioxane à des niveaux assez faibles », a-t-elle expliqué.

Le dioxane a déjà été détecté à des concentrations élevées dans les décharges et aux alentours. C’est parce qu’il est commun dans un si grand nombre de produits différents qu’il a tendance à s’accumuler dans les zones remplies d’ordures.

Le dioxane est, entre autres, un sous-produit du laureth sulfate de sodium, un agent moussant que l’on trouve dans les shampoings, les savons, les détergents et les dentifrices.

Il est également soluble dans l’eau et peut se déplacer rapidement dans le sol pour s’infiltrer dans les nappes phréatiques.

Les effets possibles du dioxane

En ce qui concerne un risque pour la santé publique et un seuil de toxicité dans l’eau, il faut encore faire des recherches.

Cependant, on sait que le dioxane affecte le foie et les reins. Il a également été identifié comme un cancérigène probable.

L’Institut national pour la sécurité et la santé au travail a précédemment établi des niveaux de toxicité dangereux pour le dioxane, mais ceux-ci étaient basés sur l’inhalation (comme dans un environnement de fabrication) et non sur la consommation.

Les effets moins graves de l’exposition au dioxane sur la santé peuvent comprendre l’irritation des yeux, du nez et de la gorge, ainsi que des crevasses, une peau sèche et de l’eczéma.

« Je pense que c’est un produit chimique parmi d’autres que nous n’avons pas cherché », a déclaré Heiger-Bernays. « Si nous ne cherchons pas les choses, nous ne les trouvons pas. »

« Il y a toute une série de produits chimiques que nous trouvons dans les réserves d’eau parce qu’ils n’ont pas été correctement réglementés, et ceux que nous trouvons sont ceux qui sont soit utilisés dans la fabrication de quelque chose ou sont un sous-produit d’un processus de fabrication », a-t-elle ajouté.

Les priorités des APE

Malgré l’attention portée au dioxane ces derniers mois, la réglementation fédérale de ce produit chimique pourrait ne pas être une priorité sous l’administration actuelle.

Michael Dourson, le candidat du président Trump pour le bureau de sécurité chimique de l’EPA, a été accusé de minimiser les risques de certains contaminants chimiques.

Le dioxane, en particulier, a déjà été évoqué dans les témoignages des sénateurs Dourson et démocrates.

Dans un échange tendu, le sénateur Ed Markey (D-Mass.) a déclaré que le niveau d’acceptabilité proposé par Dourson pour le dioxane était des milliers de fois supérieur aux niveaux de l’EPA.

Pour le dioxane et les autres produits chimiques inclus dans l’UCMR, une réglementation supplémentaire de l’EPA peut s’avérer délicate, nécessitant des fonds, des contrôles et des ressources supplémentaires.

Cependant, selon Heiger-Bernays, nous commencerons inévitablement à trouver des contaminants chimiques nouveaux et différents dans nos réserves d’eau.

« Les gens ne savent pas que beaucoup de ces produits chimiques qui sont trouvés ne sont pas réglementés, bien qu’ils se trouvent dans notre approvisionnement en eau », a-t-elle déclaré. « Nous avons vraiment besoin d’une approche globale de l’eau et d’un meilleur contrôle de ce qui se trouve dans l’eau, afin de déterminer quelles sont les priorités en matière de réglementation ».

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