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La maladie d’Alzheimer causée par un germe

Un médecin pense que c’est possible, et il offre un million de dollars à tout chercheur qui produira des preuves convaincantes dans les trois prochaines années.

Partager sur PinterestLa façon dont nous traitons la maladie d’Alzheimer pourrait-elle changer radicalement dans un avenir proche ? Getty Images

Les scientifiques s’efforcent de trouver la source mystérieuse de la maladie d’Alzheimer (MA). Mais que faire si c’est pas aussi mystérieux ? Et si c’était causé par un germe ?

C’est ce que le Dr Leslie Norins, spécialiste des maladies infectieuses, ne cesse de se demander, à tel point qu’il a créé une société d’intérêt public, Alzheimer’s Germ Quest Inc. (AGQ).

L’organisation offre à tout chercheur qui produit des preuves convaincantes de l’existence d’un « virus » de la maladie d’Alzheimer un prix défiant toute concurrence d’un million de dollars.

Je ne « devine » pas que l’AD estcausée par un germe », a précisé M. Norins. « Je dis seulement que cela pourrait être le cas, et il y a tellement de mort et de souffrance en jeu que nous devons le découvrir, d’une manière ou d’une autre ».

Selon l’Association Alzheimer, 5,7 millions d’Américains vivent actuellement avec la MA.

Toutes les 65 secondes, un nouveau diagnostic dévastateur est posé et, d’ici le milieu du siècle, la maladie devrait devenir encore plus courante : toutes les 33 secondes, quelqu’un apprendra qu’il est atteint de la MA.

C’est un état impitoyable, qui démantèle lentement la pensée et la mémoire. Et jusqu’à présent, il n’y a aucun moyen de prévenir la MA, de la guérir ou même de ralentir de façon permanente la progression de ses symptômes.

La maladie a été découverte pour la première fois en 1906, lorsque le Dr Alois Alzheimer a découvert des cellules nerveuses réduites dans le cerveau post-mortem d’un patient qui avait souffert de perte de mémoire. Cependant, la prise de conscience de cette maladie n’a pas commencé avant les années 1980.

Au cours des décennies qui ont suivi, les scientifiques ont fait des découvertes importantes, comme la présence d’une composante génétique, et des facteurs liés au mode de vie tels qu’une alimentation saine, un exercice régulier et une vie sociale active peuvent offrir une certaine protection.

Pourtant, la ou les causes profondes de la MA restent insaisissables.

La théorie la plus populaire reste celle des « plaques et enchevêtrements ».

La bêta-amyloïde est une protéine qui est décomposée et évacuée dans un cerveau sain. Mais chez les personnes atteintes de la MA, cette protéine se durcit en une plaque qui empêche les cellules nerveuses du cerveau de fonctionner comme elles le devraient.

Les fibres d’une autre protéine appelée tau, qui transporte les nutriments entre les cellules du cerveau, viennent également gommer les travaux. Chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer, elles sont inexplicablement emmêlées.

Ce que l’on ne comprend pas encore, c’est la cause première de ces plaques et de ces enchevêtrements. L’obésité ? Un traumatisme crânien ? Des accidents vasculaires cérébraux silencieux ? L’hypertension artérielle ? Des antécédents familiaux de démence ? Vieillissement ? Tous ces facteurs sont considérés comme des facteurs de risque de la MA.

« De nombreux facteurs provocateurs et causaux potentiels sont impliqués dans la MA, ce qui rend cette maladie difficile à résoudre et à comprendre », a déclaré le Dr Verna R. Porter, neurologue et directrice des programmes pour la démence, la maladie d’Alzheimer et les troubles neurocognitifs au Pacific Neuroscience Institute du Providence Saint John’s Health Center à Santa Monica, en Californie.

Norins n’avait jamais prévu de s’intéresser aussi vivement à la MA. Diplômé de l’université Johns Hopkins et de la Duke Medical School, il a étudié l’immunologie en Australie avant de diriger un laboratoire aux Centers for Disease Control and Prevention. Il a également passé plus de 40 ans en tant qu’éditeur de bulletins médicaux.

Mais la ville où il réside, Naples, en Floride, est remplie de retraités, et au fil des ans, Norins a commencé à connaître de plus en plus – et de plus en plus – de personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer.

« Par pure curiosité médicale, j’ai pensé que je devais me mettre à jour sur cette maladie, à laquelle je n’avais plus vraiment pensé depuis 50 ans à l’école de médecine », a déclaré M. Norins.

Compte tenu de son expérience des maladies infectieuses, il se demande si un germe peut jouer un rôle, mais il est « sidéré » par ce qu’il considère comme un manque de recherche, en particulier lorsqu’il s’agit de tester largement les médicaments antiviraux ou les antibiotiques disponibles comme traitements contre la MA.

La pénicilline, par exemple, peut traiter à la fois la syphilis et la maladie de Lyme, deux infections connues pour entraîner la démence.

« Nous avons vu dans la littérature depuis au moins une décennie des indices selon lesquels il pourrait y avoir une contribution de certains micro-organismes (à la MA), mais c’est un domaine de recherche qui a été un peu en marge », a déclaré Keith Fargo, PhD, directeur des programmes scientifiques et de la sensibilisation de l’Association Alzheimer. « Il n’y a pas eu d’accélération, généralement parce que les études sont de petite taille ou qu’elles ont tendance à donner des résultats mitigés ».

Il y a neuf mois, dans un effort pour stimuler à la fois la recherche et l’intérêt, Norins a décidé de créer AGQ et son défi de récompense d’un million de dollars. À ce jour, 22 chercheurs du monde entier se sont inscrits.

« Il n’y a vraiment rien à perdre », a déclaré M. Norins.

Si la MA s’avère être causée par un microbe ou un parasite, « il se peut que nous ayons déjà le médicament anti-infectieux contre elle ou que nous puissions en développer un », a-t-il noté. « Nous pourrions être en mesure de créer un vaccin, comme nous le faisons actuellement pour vacciner les adultes contre le zona, la grippe et la pneumonie ».

D’autres experts dans le domaine de la DA pensent de la même manière. Après tout, d’autres maladies mortelles comme le sida, la malaria, la tuberculose et Zika se sont avérées être causées par des germes.

Le génome humain est « jonché de restes de virus humains », a déclaré Cory Funk, PhD, scientifique senior à l’Institut de biologie systémique de Seattle. « En moyenne, chaque individu (est porteur) de 10 à 12 virus, bien qu’ils ne causent pas nécessairement une infection à part entière ».

Jusqu’à présent, plus de 20 gènes ont été associés à la MA, dont plusieurs sont également impliqués dans le système immunitaire. Au fil du temps, une infection peut-elle donc « activer » l’un de ces gènes ?

« Je ne pense pas qu’il y ait de preuves qu’un virus puisse causer la MA, mais qu’il puisse y contribuer », a déclaré M. Funk.

Lui et ses collègues ont récemment publié une étude dans le journal Neuron qui a trouvé des souches du virus de l’herpès chez les personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer.

Une autre étude publiée dans Frontiers in Aging Neuroscience a observé que les patients traités avec des médicaments antiviraux contre l’herpès simplex 1 (le type qui cause les boutons de fièvre) ou l’herpès simplex 2 (l’infection sexuellement transmissible) avaient moins de MA à un âge plus avancé, « donc au moins il y a un indice d’une telle thérapie précoce pourrait de prévenir certains cas de MA plus tard », a déclaré M. Porter.

Norins donne trois ans aux scientifiques pour rassembler des preuves sur un éventuel « bug » de la DA. Il appelle cette durée « la durée Boucle d’or ».

« Cela ne pouvait pas être trop court, comme six mois, car personne n’aurait eu le temps de rassembler ses données. Cela ne pouvait pas être trop long, comme 20 ans, car cela revient à dire que nous ne pouvons pas aider la génération actuelle de patients », a déclaré M. Norins. « Prendre l’argent des subventions et fouiller pendant les 5 à 10 prochaines années » n’est pas une philosophie qui me plaît alors que 303 Américains meurent chaque jour de la maladie d’Alzheimer.

Pour les personnes qui ont déjà un diagnostic – ou qui s’occupent d’un proche atteint de la MA – trois ans leur sembleront encore une éternité. En attendant, les chercheurs continuent à mettre au point un test sanguin qui peut identifier les premiers signes de la maladie.

Des médicaments qui pourraient enfin être capables de ralentir les symptômes de la MA sont actuellement testés dans le cadre d’essais cliniques.

« Il y a plus d’optimisme et d’excitation aujourd’hui que jamais dans le domaine de la recherche sur la démence », a déclaré M. Fargo. « Nous sommes potentiellement à l’aube de quelque chose qui va changer la donne ».

Ce que cela pourrait être, cependant, est une supposition. Pourtant, tout le monde espère qu’un remède suivra rapidement.

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