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Le froid vous rend malade ?

Le froid vous rend malade ? Depuis des siècles, ce mythe a conduit les grands-mères à insister pour que les enfants s’assoient loin des courants d’air, gardent un chapeau par temps froid et évitent d’aller dehors avec les cheveux mouillés.

Mais si c’est un mythe, pourquoi les rhumes et la grippe atteignent-ils leur point culminant en hiver ? Les réponses sont complexes et fascinantes.

En ce qui concerne les maladies infectieuses, ce sont les germes qui vous rendent malade, et non le froid lui-même. Il faut être en contact avec des rhinovirus pour attraper un rhume. Et il faut être infecté par des virus de la grippe pour contracter la grippe.

Les rhinovirus atteignent un pic au printemps et à l’automne, et les virus de la grippe un pic en hiver.

Si le froid ne peut pas être la seule raison, il y a un lien entre le fait d’avoir froid et le fait d’être malade : l’air froid peut contribuer à créer des conditions qui conduisent à la maladie.

Les virus et le système immunitaire

Certains virus sont en fait plus susceptibles de se propager par temps froid. Le rhinovirus (la cause du rhume) se reproduit mieux à des températures plus fraîches, comme celles du nez (33° à 35° Celsius) par rapport à la température centrale du corps (33° à 37° Celsius).

Cependant, une étude a montré que les cellules du système immunitaire initient une défense antivirale plus robuste à la température des poumons qu’à celle des fosses nasales. Cela pourrait signifier que l’organisme ne combattrait pas aussi bien le virus si la température du nez et des voies respiratoires supérieures était abaissée par le froid ambiant.

Certaines études affirment que le virus de la grippe est plus stable par temps frais et sec. Cependant, d’autres études montrent que la maladie est également répandue dans les climats humides et chauds. Parmi les autres facteurs susceptibles d’affecter la réponse immunitaire, on peut citer les changements soudains de température ou l’impact des cycles d’obscurité et de lumière.

Mais en fin de compte, le froid ne provoque pas de maladie, même si le temps ou d’autres facteurs peuvent affaiblir votre capacité à combattre la maladie.

L’air froid vous force à entrer là où il fait chaud. L’air sec associé au chauffage central permet aux virus du rhume et de la grippe de pénétrer facilement dans vos voies nasales sèches.

Mais les avis sont partagés quant à l’exactitude de cette théorie.

Un air intérieur sec ne vous rend pas malade. Mais il peut jouer un rôle en permettant aux gouttelettes d’aérosol provenant d’un éternuement de survivre et de prospérer.

Des chercheurs de l’université de Tianjin, en Chine, ont découvert que les étudiants des dortoirs mal ventilés attrapaient plus de rhumes.

En outre, les chercheurs de Virginia Tech ont découvert qu’une bonne ventilation, ainsi qu’une humidité relative élevée à l’intérieur, rend le virus de la grippe A inactif.

L’air sec à l’extérieur, mesuré par l’humidité absolue, peut également être lié à des épidémies de grippe. Selon les National Institutes of Health (NIH), l’air sec en hiver permet au virus de la grippe de survivre et de se transmettre.

D’autres recherches du NIH suggèrent que l’enrobage d’un virus de la grippe devient plus dur à des températures proches du gel, ce qui le rend plus actif, plus résistant et plus facile à transmettre en hiver.

Il est probable que le fait d’être dehors par temps froid inhibe la capacité du mucus et des poils nasaux à faire sortir les agents pathogènes de votre nez.

Il est également probable que lorsque vous retournez à l’intérieur dans une pièce dont les fenêtres sont fermées et où les gens reniflent, vous risquez davantage d’être exposé aux germes.

À l’automne, lorsque les gens retournent à l’université, à l’école, au travail et à la garderie, les virus trouvent les conditions idéales pour passer d’un hôte à l’autre, avant même que le froid ne s’installe.

L’hypothermie est une urgence qui nécessite des soins médicaux immédiats. Cette condition se produit lorsque votre corps perd trop de chaleur. Elle peut résulter d’une exposition à des températures et à des éléments extrêmement froids.

L’exposition au froid peut faire frissonner les randonneurs, les sans-abri, les très jeunes et les très vieux, les rendre confus et même leur faire perdre conscience.

Si vous avez froid et que vous rencontrez l’une des conditions suivantes, vous serez rapidement confronté à une urgence médicale :

  • être exposé à beaucoup de vent ou de pluie
  • devenir trempé de sueur
  • être submergé dans l’eau

Si votre corps perd trop de chaleur, réchauffez-vous et demandez de l’aide.

Si vous aimez courir mais que vous avez des antécédents d’asthme ou de problèmes respiratoires supérieurs, le froid peut créer des problèmes. Réchauffez-vous progressivement avant de faire votre grand pas à l’extérieur et portez une guêtre de cou sur la bouche pour aider à réchauffer l’air qui entre dans vos poumons.

Planifiez également votre itinéraire de manière à éviter les facteurs susceptibles de déclencher votre asthme, comme la brûlure des feuilles ou la fumée de cheminée.

Les personnes qui croient vraiment que le temps froid provoque des maladies infectieuses peuvent ne pas comprendre comment les germes affectent le corps. Bien qu’il soit important de se protéger contre les températures extrêmes pour d’autres raisons, elles ne sont pas la cause de la maladie.

Des recherches menées à l’université George Washington ont montré que les jeunes enfants sont plus susceptibles de croire que le froid provoque des maladies. Cela signifie que les enfants peuvent ne pas comprendre la meilleure façon de prévenir les maladies dues au rhume et à la grippe.

Connaître le fonctionnement des germes peut aider les éducateurs de santé à enseigner la prévention efficace du rhume et de la grippe, par exemple en promouvant une bonne hygiène des mains.

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