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Petits laboratoires de recherche sur la maladie d’Alzheimer

Pfizer a abandonné l’année dernière, mais les petites entreprises continuent à chercher des traitements pour la maladie d’Alzheimer.

Partagez sur PinterestL’Association Alzheimer fournit des fonds de démarrage à certaines start-up pour lancer la recherche sur les traitements. Getty Images

Il ne fait aucun doute qu’il existe une demande pour de nouvelles formes de médicaments ou de thérapies pour traiter la maladie d’Alzheimer.

Après tout, des millions d’Américains sont touchés par cette forme de démence dégénérative et finalement fatale.

Le problème est de trouver des formes de thérapie qui aient un impact – ce qui n’est pas une mince affaire si l’on considère combien il est difficile pour la science médicale de comprendre réellement ce qui se passe dans le cerveau.

Le géant pharmaceutique Pfizer a fait des vagues l’année dernière lorsqu’il a annoncé qu’il s’éloignait de la recherche sur la maladie d’Alzheimer après avoir échoué à faire des progrès.

Bien que cette nouvelle ait représenté un revers pour la recherche sur la maladie d’Alzheimer, de nombreux petits laboratoires se sont installés pour combler le vide à la suite du départ de Pfizer.

« Nous assistons à une floraison de nouvelles idées », a déclaré à Healthline Keith Fargo, PhD, directeur des programmes scientifiques et de la sensibilisation de l’Association Alzheimer. « C’est une période très excitante et intéressante pour la recherche sur la maladie d’Alzheimer et la démence ».

Le Dr Douglas Scharre, directeur de la division de neurologie cognitive au Wexner Medical Center de l’université d’État de l’Ohio, a déclaré que la démence est notoirement difficile à comprendre.

« Nous luttons toujours contre la maladie d’Alzheimer pour savoir, en plus de certains facteurs génétiques, quels sont les autres facteurs – et ils peuvent être nombreux – qui en sont la cause », a-t-il déclaré à Healthline. « Si nous n’en connaissons pas tous les aspects, alors nous n’avons pas tout l’arsenal pour essayer de la traiter ».

Cela explique en partie l’échec des tentatives de mise au point d’un médicament pour traiter la maladie d’Alzheimer.

Dans le cas de Pfizer, des années de recherche ont ciblé les plaques amyloïdes. Ces amas de protéines dans le cerveau sont naturels, mais des niveaux élevés sont associés à la maladie d’Alzheimer.

Cette voie de recherche s’est avérée être une voie sans issue pour Pfizer.

M. Fargo a fait remarquer que le départ de Pfizer en dit plus sur le pipeline de recherche et développement de la société que sur l’état de la recherche sur la maladie d’Alzheimer.

Une société cotée en bourse telle que Pfizer a l’obligation envers ses actionnaires de montrer un retour sur investissement.

« La première entreprise pharmaceutique qui met sur le marché un véritable médicament modificateur de la maladie d’Alzheimer va littéralement gagner des milliards de dollars – probablement des milliards de dollars par an », a déclaré M. Fargo. « Si elles regardent leur propre pipeline de médicaments qu’elles développent, et qu’elles regardent le pipeline de leurs concurrents, elles peuvent avoir l’impression que les chances ne sont pas grandes pour elles d’être les premières à commercialiser ».

Après les échecs retentissants des tentatives de mise au point de médicaments contre l’amyloïde, certaines recherches sur la maladie d’Alzheimer sont revenues à la case départ pour examiner différentes façons de traiter la maladie.

La recherche est devenue variée, tout comme les laboratoires qui la mènent.

« Maintenant, nous voyons beaucoup d’entreprises qui investissent davantage dans des stratégies alternatives », a déclaré M. Fargo.

Si une grande partie de la recherche est effectuée par de petites entreprises, cela ne signifie pas pour autant que les grands géants pharmaceutiques sont nécessairement hors jeu.

« Parfois, les grandes entreprises font leurs recherches en interne », a expliqué M. Fargo. « Mais d’autres fois, elles permettent à des entreprises plus petites de commencer ce processus. Et si l’une des petites entreprises a quelque chose qui semble prometteur, elle peut être achetée par l’une des grandes entreprises pharmaceutiques qui prendra alors ce ballon, le fera courir et essaiera de le faire passer la ligne de but ».

La recherche sur les amyloïdes se poursuit.

Un signe de progrès notable est que les médecins sont désormais capables de détecter des biomarqueurs amyloïdes dans le cerveau d’un patient encore vivant, alors que cela n’était possible auparavant que chez les patients décédés.

Les recherches sur les voies non amyloïdes ne manquent pas non plus.

Le programme Part the Cloud de l’Association Alzheimer fournit un financement de démarrage pour des essais en phase précoce à haut risque et à forte rentabilité.

Plusieurs subventions ont été accordées à de petits laboratoires qui étudient le lien entre l’inflammation du cerveau et la maladie d’Alzheimer. INmune Bio étudie ce lien, tandis que Longeveron étudie l’utilisation des cellules souches adultes pour réduire l’inflammation.

Un autre bénéficiaire de la subvention est une start-up appelée NeuroTherapia. Les chercheurs y ont développé un composé qui peut réduire l’inflammation.

M. Scharre a déclaré que ses collègues de l’université d’État de l’Ohio travaillent sur une technologie qui utilise des ultrasons focalisés de faible intensité pour rendre le cerveau plus accessible.

« Vous pouvez le concentrer sur une partie particulière du cerveau, peut-être là où se trouvent les circuits de mémoire qui se remplissent de ces plaques et enchevêtrements », a-t-il dit. « Notre espoir est que si nous pouvons temporairement ouvrir cette barrière hémato-encéphalique, nous pourrons y mettre nos médicaments qui pourraient aider à éliminer les toxines ».

Une autre piste de recherche future pourrait tourner autour des thérapies génétiques.

« Nous avons fait quelques progrès en ce qui concerne l’atrophie musculaire spinale et quelques autres maladies pour lesquelles les thérapies génétiques pourraient jouer un rôle important », a déclaré M. Scharre. « Et nous connaissons certains gènes impliqués dans la maladie d’Alzheimer que nous pourrions éventuellement cibler. Je pense donc que ces gènes seront très importants dans les cinq prochaines années ».

M. Fargo a déclaré que les défaillances très médiatisées comme celles de Pfizer contiennent un côté positif. Ils ont ouvert de nouveaux domaines d’étude, tout en encourageant les petits laboratoires à mener leurs propres recherches.

« Vous commencez à voir une diversification des cibles des médicaments, en partie à cause des échecs très médiatisés », a-t-il déclaré. « Mais je dirais que c’est tout autant, sinon plus, parce que le type d’outils dont disposent aujourd’hui ces chercheurs leur permet en fait de se pencher sur ces cibles. Elles sont devenues un problème facile à résoudre, plutôt qu’un problème insoluble ».

Pfizer a fait la une des journaux l’année dernière lorsque le géant pharmaceutique a annoncé qu’il s’éloignait de la recherche sur la maladie d’Alzheimer.

Mais cela ne signifie pas que la recherche sur la maladie d’Alzheimer a été abandonnée en général.

Les petits laboratoires se sont installés dans le vide créé par ce départ très médiatisé et ils progressent dans la recherche de nouvelles méthodes pour étudier et comprendre la maladie.

Les laboratoires continuent à étudier les plaques amyloïdes, mais aussi l’inflammation et les composants génétiques.

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