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Pourquoi un vaccin contre la maladie d’Alzheimer ne sera pas approuvé prochainement

Ignorez les gros titres qui promettent un vaccin contre la maladie d’Alzheimer dans un avenir proche.

Partager sur PinterestUne nouvelle recherche a étudié un vaccin qui était efficace chez les souris, et non chez l’homme. Getty Images

Près de 6 millions d’Américains souffrent actuellement de la maladie d’Alzheimer – une maladie cérébrale irréversible qui entraîne des pertes de mémoire et des troubles cognitifs.

Au fur et à mesure que le nombre d’Américains âgés augmentera au cours des prochaines décennies, le nombre de cas d’Alzheimer devrait monter en flèche.

L’Association Alzheimer estime que d’ici 2050, près de 14 millions d’Américains vivront avec la maladie d’Alzheimer.

À l’heure actuelle, il n’existe aucun remède à cette maladie ni aucune option de traitement permettant d’inverser les déficiences cognitives causées par la maladie d’Alzheimer.

C’est peut-être la raison pour laquelle les premières recherches sur un éventuel vaccin ont suscité tant d’intérêt dans les médias en début de semaine. Des chercheurs de l’université du Nouveau-Mexique travaillent à la mise au point d’un vaccin qui pourrait potentiellement prévenir la maladie d’Alzheimer.

Le vaccin, qui a été récemment testé sur des souris, a aidé à éliminer les enchevêtrements de protéines dans le cerveau qui peuvent causer la maladie d’Alzheimer, selon une nouvelle étude publiée dans la revueVaccins NPJdébut juin.

Si ces découvertes sont porteuses d’espoir, il est bien trop tôt pour savoir si et comment le vaccin fonctionnera sur l’homme.

Après tout, les souris sont un peu différentes des gens.

Selon les experts de la santé, il faudra des années, voire des décennies, avant de disposer d’un vaccin prêt pour l’homme.

Et ce, si le vaccin fonctionne réellement.

Dans le passé, de nombreux médicaments candidats pour traiter la maladie d’Alzheimer semblaient prometteurs au début de la recherche, mais se sont révélés inefficaces lors de tests à grande échelle.

« Bien que cette recherche soit prometteuse, il est trop tôt pour s’enthousiasmer. Tout bénéfice humain de ce vaccin est au mieux dans plusieurs années », a déclaré à Healthline le Dr Alex Mroszczyk-McDonald, médecin de famille au Kaiser Permanente Fontana Medical Center.

Il y a de multiples étapes et défis à franchir pour faire approuver un vaccin et il faut souvent des décennies pour s’assurer qu’il est sûr et efficace, a-t-il ajouté.

Actuellement, il n’existe aucun médicament pour guérir ou ralentir la maladie d’Alzheimer, bien qu’il y en ait quelques-uns qui traitent ses symptômes.

Le candidat vaccin a été conçu pour cibler un type spécifique de protéine – appelée tau pathologique – que l’on trouve en grande quantité dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer.

Bien que la tau soit présente dans le cerveau de tout le monde, la protéine s’accumule dans le cerveau des personnes atteintes de la maladie d’Alzheimer et on pense qu’elle provoque un déclin cognitif.

« La protéine Tau est présente dans les cellules normales et saines du cerveau, mais dans la maladie d’Alzheimer, la protéine s’accumule anormalement en « écheveaux » qui interfèrent avec la signalisation et la communication du cerveau », explique le Dr Verna R. Porter, neurologue et directrice du programme sur la maladie d’Alzheimer au Providence Saint John’s Health Center.

L’équipe de recherche a découvert que lorsque le vaccin a été administré aux souris, leur corps a développé des anticorps qui ont éliminé la protéine tau anormale de la partie du cerveau associée à l’apprentissage et à la mémoire.

Les souris ont ensuite été mises à l’épreuve dans plusieurs labyrinthes. Les rongeurs qui ont reçu le vaccin ont obtenu de bien meilleurs résultats que ceux qui n’ont pas reçu le vaccin.

Les améliorations ont duré des mois, ont rapporté les chercheurs.

Bien que le vaccin ait très bien fonctionné chez les souris, il est important de rappeler que le succès d’un essai sur les souris ne signifie pas qu’il aidera les humains.

« Dans le développement de médicaments contre la maladie d’Alzheimer, ce que nous voyons chez un animal est intéressant, mais nous savons qu’il ne peut pas nécessairement être reproduit chez l’homme », a déclaré le Dr Marwan Sabbagh, directeur du Centre Lou Ruvo pour la santé du cerveau de la Clinique de Cleveland.

Selon M. Porter, la pathologie sous-jacente exacte de la maladie d’Alzheimer reste controversée.

Certains scientifiques pensent qu’une accumulation de la protéine tau est à blâmer, tandis que d’autres pensent qu’un autre mécanisme – comme l’inflammation – est en jeu.

« Malgré les progrès considérables qui ont été réalisés, il reste encore à élucider la totalité de la pathologie de cette maladie », a déclaré M. Porter.

Les experts de la santé s’accordent à dire que des recherches beaucoup plus approfondies sont nécessaires pour mieux comprendre la maladie afin de mettre au point un traitement sûr et efficace.

Si la protéine tau est, en fait, la cause de la maladie d’Alzheimer, les scientifiques devront également trouver comment faire parvenir ce vaccin aux personnes avant qu’une détérioration cognitive importante ne se produise, qui pourrait très bien être irréversible.

Les scientifiques travaillent actuellement à l’identification de biomarqueurs de diagnostic précoce de la maladie également, a expliqué M. Porter.

« On pense que la maladie d’Alzheimer est une maladie beaucoup plus multiforme qu’on ne le pensait au départ. Cela rend plus complexe le développement d’un vaccin efficace chez l’homme », a déclaré M. Porter.

Ce n’est pas le premier vaccin contre la maladie d’Alzheimer qui a été mis au point.

En fait, de nombreux scientifiques ont essayé de créer des vaccins qui ciblent spécifiquement les écheveaux tau au cours des dernières années, selon le Dr Peter Davies, directeur du Litwin-Zucker Center for Alzheimer’s Disease and Memory Disorders des Feinstein Institutes et membre de l’Alzheimer’s Foundation of America’s Medical, Scientific and Memory Screening Advisory Board.

Deux des vaccins en sont aux premiers stades des essais cliniques chez l’homme.

D’autres ont dû être annulés parce qu’ils provoquaient chez les patients des effets secondaires dangereux, comme un gonflement du cerveau.

« Beaucoup de gens pensent que dans ce domaine, les vaccins actifs pourraient être tout simplement trop risqués, et que donner des anticorps aux gens au lieu d’essayer de les persuader de fabriquer des anticorps est beaucoup plus sûr », a déclaré M. Davies.

Il faudra des années avant de disposer d’un vaccin pour l’homme

L’équipe de recherche de l’université du Nouveau-Mexique prévoit d’obtenir des fonds afin de créer un vaccin qui pourra être testé et, espérons-le, utilisé à des fins thérapeutiques chez l’homme.

Le processus peut coûter des millions de dollars et prendre des décennies, selon l’Université du Nouveau-Mexique.

Néanmoins, tout développement de nouveau médicament est passionnant, déclare M. Sabbagh, et les résultats de l’étude indiquent que le vaccin vaut absolument la peine d’être exploré.

Des chercheurs de l’université du Nouveau-Mexique travaillent à la mise au point d’un vaccin pour prévenir la maladie d’Alzheimer. Si le vaccin a permis d’améliorer les symptômes chez les souris, il est encore trop tôt pour savoir si et comment le traitement aidera les humains.

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