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Symptômes de la maladie d’Alzheimer : Changements cérébraux

Les chercheurs affirment que ces alertes précoces peuvent aider au diagnostic ainsi qu’à la prévention et au traitement.

Partagez sur PinterestUne détection précoce des changements dans le cerveau pourrait permettre aux gens de modifier leur mode de vie avant l’apparition des symptômes de la maladie d’Alzheimer. Getty Images

La maladie d’Alzheimer est une maladie dévastatrice et n’est généralement diagnostiquée qu’après l’apparition des symptômes, alors que l’on ne peut pas faire grand-chose.

Mais que se passerait-il si les médecins pouvaient identifier les personnes les plus à risque – des décennies avant qu’elles ne commencent à perdre la mémoire ?

Les scientifiques de Johns Hopkins affirment avoir identifié des changements cérébraux liés à la maladie d’Alzheimer qui peuvent survenir des décennies avant que les premiers symptômes de la maladie ne se manifestent.

Les chercheurs ont examiné les dossiers médicaux de 290 personnes de 40 ans et plus ayant des antécédents familiaux de la maladie, provenant des National Institutes of Health (NIH) et de la Johns Hopkins University School of Medicine du Maryland, afin de découvrir des prédicteurs du déclin cognitif.

« Ils ont tous été sélectionnés en fonction du risque, mais aucun n’avait encore la maladie d’Alzheimer, et seuls certains avaient développé la maladie depuis 1995. Cela nous a permis d’examiner les personnes sur 20 ou 30 ans avant qu’elles ne présentent des symptômes cliniques », a déclaré à Healthline Michael Miller, PhD, un chercheur de l’étude, directeur du Center for Imaging Science et co-directeur du Kavli Neuroscience Discovery Institute à Johns Hopkins.

À la fin de la période d’étude, 81 participants souffraient de troubles cognitifs légers ou de démence.

En examinant leurs dossiers, les chercheurs ont constaté des différences significatives par rapport aux participants à l’étude qui avaient encore des fonctions mentales saines.

Il s’agissait notamment de changements subtils dans les résultats de tests mesurant leurs capacités mentales, effectués jusqu’à 15 ans auparavant.

Lorsque les chercheurs ont examiné les niveaux du liquide céphalo-rachidien, ils ont déclaré avoir trouvé une substance liée à la maladie d’Alzheimer, appelée protéines tau, qui avait augmenté de manière significative dans un processus qui a commencé près de 35 ans avant l’apparition des symptômes.

Lors de recherches antérieures menées par Miller et son équipe, de légers changements ont également été observés dans la zone du cerveau responsable de la mémoire, près de 10 ans avant que les problèmes cognitifs ne deviennent apparents.

« Notre étude suggère qu’il pourrait être possible d’utiliser l’imagerie cérébrale et l’analyse du liquide céphalo-rachidien pour évaluer le risque de maladie d’Alzheimer au moins 10 ans ou plus avant que les symptômes les plus courants, tels qu’une légère déficience cognitive, n’apparaissent », a déclaré Laurent Younes, PhD, auteur de l’étude, professeur et directeur du département de mathématiques et de statistiques de la Whiting School of Engineering de Johns Hopkins, dans un communiqué.

Actuellement, le diagnostic de la maladie d’Alzheimer repose principalement sur le déclin mental observé grâce à une série de tests cognitifs.

Mais à ce stade, a dit M. Miller, il y a déjà de graves lésions cérébrales.

« Les résultats ont été très surprenants. Au départ, nous ne savions pas si nous serions vraiment capables de mesurer les changements structurels et fonctionnels qui se seraient produits des années avant l’apparition des symptômes », a déclaré M. Miller.

Il a expliqué qu’au moment où certains des participants à l’étude ont été diagnostiqués comme souffrant de troubles cognitifs, les changements dans la structure du cerveau par rapport aux mesures prises des années auparavant étaient frappants.

Les chercheurs pensent que ces biomarqueurs – qui peuvent être mesurés pour indiquer la présence d’une maladie – offrent l’une des voies les plus prometteuses pour la détection précoce.

Lorsqu’il s’agit de diagnostiquer la maladie d’Alzheimer et de vivre avec la maladie, le temps est un facteur essentiel.

« Un diagnostic précoce donne au patient la possibilité de participer à des essais cliniques, d’avoir des discussions importantes avec sa famille sur son avenir, d’envisager une planification financière et aussi de comprendre ce qui va se passer, ce qui va changer, et de participer activement à la planification de ses soins », a déclaré à Healthline Heather M. Snyder, PhD, directrice principale des opérations médicales et scientifiques de l’Association Alzheimer.

Elle a ajouté que le diagnostic précoce peut même aider à l’essai des médicaments.

« Il faut bien regarder avant qu’il y ait des symptômes cliniques, des années auparavant. Cela a un impact très fort sur la conception des essais de médicaments et c’est peut-être la raison pour laquelle certains essais de médicaments ont historiquement échoué », a déclaré M. Miller. « Il se peut que si vous regardez trop tard dans la progression de la maladie, vous vous trouvez face à un phénomène très différent de celui que vous avez observé plus tôt, lorsque les choses fonctionnent encore vraiment dans le cerveau ».

« Peut-être que certains des médicaments qui se sont avérés efficaces pourraient l’être encore plus si les chercheurs se penchaient beaucoup plus tôt sur l’évolution de cette maladie », a-t-il ajouté.

En ce qui concerne le risque d’Alzheimer, l’un des facteurs les plus importants est l’histoire familiale.

« En ce qui concerne ce que la science nous dit, il y a des indices que nous voyons concernant ce qui peut augmenter le risque d’un individu », a déclaré M. Snyder. « L’un d’entre eux est un parent au premier degré, comme un parent ou un frère ou une sœur qui a eu la maladie d’Alzheimer. Cela comporte un risque considérablement accru ».

Bien que l’on ne puisse pas faire grand-chose pour changer l’histoire de votre famille, selon M. Snyder, il existe des facteurs de risque sur lesquels vous pouvez agir.

« Nous avons vu des études où les personnes obèses ou souffrant de maladies cardiaques courent un risque plus élevé », a-t-elle déclaré. « De même, les personnes atteintes de diabète ont un risque nettement plus élevé. Les personnes qui ne sont pas très actives physiquement et celles qui n’ont pas ce que nous appelons un régime alimentaire sain pour le cerveau courent également un risque accru de déficience cognitive plus tard dans la vie ».

Selon l’Association Alzheimer, une alimentation saine et équilibrée, pauvre en graisses et riche en fruits et légumes, peut contribuer à réduire le risque de déclin cognitif.

Snyder a déclaré que l’Association Alzheimer mène des recherches pour évaluer « si différentes interventions sur le mode de vie peuvent bénéficier ou prévenir le déclin cognitif dans une population d’individus qui sont à risque accru à un âge avancé ».

L’étude américaine intitulée « Study to Protect Brain Health Through Lifestyle Intervention to Reduce Risk » (U.S. POINTER) est un essai clinique de deux ans visant à évaluer si les interventions sur le mode de vie qui ciblent de nombreux facteurs de risque connus, tels que l’obésité et les maladies cardiaques, peuvent protéger contre le déclin cognitif chez les personnes âgées.

Un facteur qui a attiré l’attention est le lien entre l’insulinorésistance et la démence.

« Il y a eu une poignée d’études qui ont examiné le lien entre la résistance à l’insuline et la maladie d’Alzheimer à un âge avancé », a-t-elle déclaré. « Certaines recherches suggèrent que lorsque le métabolisme du sucre tourne mal, cela influence la capacité du cerveau à effectuer certains processus ».

« Il y a en fait beaucoup de choses dans les essais cliniques aujourd’hui qui ciblent différents aspects de cette biologie et posent des questions sur différents médicaments pour le diabète comme la metformine et d’autres comme thérapies potentielles. Une partie de ces éléments est actuellement en cours d’essais cliniques », a ajouté M. Snyder.

De nouvelles recherches montrent que les changements physiques mesurables qui indiquent un risque accru de développer la maladie d’Alzheimer peuvent apparaître des années, voire des décennies, avant que les symptômes ne se manifestent.

C’est important parce qu’au moment où une personne éprouve des problèmes cognitifs, de graves dommages se sont déjà produits dans le cerveau.

Bien que nous ne puissions pas changer le risque génétique, il y a des choses que vous pouvez faire pour réduire le risque, comme maintenir un poids sain, manger moins de matières grasses et faire suffisamment d’exercice.

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