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Tamiflu et la grippe de cette année

Alors que les experts prédisent que la saison de la grippe de cette année sera l’une des pires de l’histoire, deux questions peuvent venir à l’esprit.

Y a-t-il des médicaments que je peux prendre pour me sentir mieux si j’ai la grippe ? Et, les scientifiques travaillent-ils sur un vaccin ou autre chose qui m’empêchera d’attraper cette vilaine maladie à l’avenir ?

La saison de la grippe de 2018 a démarré en force.

Cette semaine, les Centers for Disease Control and Prevention (CDC) ont annoncé que 46 États connaissaient des épidémies de grippe généralisées.

Cela s’explique en partie par la souche dominante cette saison, H3N2. Il s’agit d’une variante particulièrement méchante du virus de la grippe qui est relativement résistante aux vaccins actuels contre la grippe. Le H3N2 est particulièrement dévastateur pour les personnes âgées.

Habituellement, les foyers de grippe sont détectés dans des zones isolées et se développent à partir de là. Cette saison, cependant, est différente.

« Elle a fleuri partout à la fois », a déclaré à Healthline le Dr William Schaffner, directeur du département de médecine préventive du centre médical de l’université Vanderbilt.

L’efficacité des antiviraux

Les médecins peuvent prescrire un médicament antiviral aux personnes chez qui la grippe a été diagnostiquée.

Ces médicaments, qui combattent le virus de la grippe directement dans l’organisme, diffèrent des antibiotiques. Ils combattent les infections bactériennes.

L’antiviral le plus courant est probablement l’oseltamivir, mieux connu des consommateurs sous le nom de Tamiflu.

Les autres options sont le peramivir (Rapivab) et le zanamivir (Relenza).

L’administration de ces médicaments antiviraux varie, allant des pilules et des liquides aux poudres et à l’injection intraveineuse.

Bien qu’aucun antiviral ne soit garanti pour vaincre la grippe, ils rendent généralement la maladie moins grave, réduisant ainsi les complications graves qui peuvent accompagner la grippe.

Sur son site Internet, le CDC déclare que la résistance des virus de la grippe en circulation aux trois médicaments antiviraux courants est « actuellement faible, mais cela peut changer ».

Il ajoute que « la résistance aux antiviraux peut apparaître pendant ou après le traitement chez certains patients ».

Schaffner ajoute que l’efficacité de médicaments comme le Tamiflu pourrait être entravée par le fait que la puissante souche de cette année est relativement nouvelle.

En outre, il semble que les chercheurs ne se concentrent pas sur de nouveaux médicaments, mais plutôt sur la mise au point de vaccins plus efficaces.

Connaissez vos vaccins

Le vaccin antigrippal standard traditionnel protège contre trois souches de grippe différentes : deux souches A et une souche B.

Mais les fabricants s’orientent vers des améliorations dans ce domaine, en mettant au point un vaccin recombinant quadrivalent contre la grippe. Il en est à sa première saison de disponibilité.

Le vaccin dit « quadruple » est une évolution logique de l’ancien vaccin. Il protège contre quatre souches : deux souches A et deux souches B.

« Certains fournisseurs ont le vaccin traditionnel, d’autres ont le vaccin quadrivalent », a déclaré M. Schaffner. « Nous espérons que, d’ici un an ou deux, ils seront tous quadruplés ».

Pour les personnes âgées – qui sont particulièrement vulnérables à la souche H3N2 – il existe deux vaccins recommandés.

Le premier est le vaccin à forte dose, qui est le vaccin traditionnel mais qui est administré à quatre fois la dose.

Le second est un vaccin standard auquel est ajouté un stimulant immunitaire, appelé adjuvant.

Ces deux vaccins ont tendance à être plus efficaces chez les personnes âgées que le vaccin traditionnel.

L’un des revers de la saison de la grippe a été l’annonce par la Food and Drug Administration (FDA) américaine que le vaccin vivant atténué contre la grippe (LAIV) – administré par pulvérisation nasale – n’est plus recommandé en raison de préoccupations quant à son efficacité réduite.

« La société y travaille, et nous croisons les doigts pour qu’elle puisse fournir des données montrant que le vaccin en spray nasal peut être utilisé, une fois de plus, à l’avenir », a déclaré M. Schaffner. « Ce n’est pas insignifiant car il a vraiment été préféré par les pédiatres. Ils pourraient le donner à de nombreux enfants avec moins de tracas que de devoir leur faire une injection. Nous espérons tous que le vaccin en spray nasal sera de nouveau disponible à l’avenir ».

Le Saint Graal

Les chercheurs et les fabricants doivent constamment s’adapter aux nouvelles souches de grippe qui deviennent dominantes au cours d’une saison donnée.

« Nous savons que certaines souches provoquent des grippes plus graves que d’autres », a expliqué M. Schaffner. « Les souches A provoquent collectivement de grandes épidémies de grippe, tandis que les souches B se contentent de couver et ne provoquent pas d’épidémies, mais elles provoquent une maladie durable ».

La souche H3N2, la plus importante cette saison, est une souche A. Si elle a été si dévastatrice – et relativement résistante aux vaccins – c’est en partie parce qu’elle est assez récente.

« Les nouvelles souches sont plus susceptibles de provoquer de grandes épidémies parce que la population n’en a jamais eu l’expérience auparavant », a déclaré M. Schaffner. « Nous sommes tous partiellement immunisés contre la grippe car nous avons déjà rencontré le virus et la vaccination par le passé. Mais si une nouvelle souche apparaît, alors nous sommes tous immunologiquement naïfs ».

Malgré le défi que représente une souche résistante comme le H3N2, il y a encore de l’espoir. Selon M. Schaffner, de multiples parties prenantes travaillent d’arrache-pied pour tenter d’améliorer considérablement le vaccin contre la grippe.

« Je dirais qu’au cours des cinq ou six dernières années, les fabricants, les laboratoires universitaires et les instituts nationaux de la santé ont mené plus de recherches qu’au cours des 40 années précédentes », a-t-il déclaré.

Si les vaccins antigrippaux doivent s’adapter à la souche dominante au cours d’une saison de grippe donnée, il y a des raisons de croire qu’un vaccin dit universel pourrait un jour être possible.

Schaffner décrit le virus de la grippe en utilisant une analogie.

« Le virus de la grippe a la capacité de muter ses protéines de surface. Mais sous ces protéines de surface qui changent se trouve une sorte de protéine de tige, sur laquelle vivent ces protéines de surface. C’est un peu comme penser à une sucette. Les saveurs de la sucette changent, mais le bâton sur lequel vous tenez la sucette est le même », a-t-il déclaré.

En bref, si un vaccin pouvait cibler la protéine de la tige plutôt que la protéine de surface, les chercheurs pourraient être en mesure de créer un vaccin universel plus efficace.

Selon M. Schaffner, de nombreux laboratoires mènent des recherches sur ce type de vaccin – et si ou quand il sera mis au point, cela pourrait changer la donne.

« Cela changerait tout sur la façon dont nous distribuons le vaccin contre la grippe. Par exemple, nous pourrions n’avoir à être vaccinés que tous les 5 ou 10 ans pour renforcer notre immunité, et nous pourrions vacciner toute l’année », a-t-il déclaré. « Cela nous permettrait de vacciner une proportion de plus en plus importante de la population, de sorte que nous n’obtiendrions pas seulement une protection individuelle, mais que nous commencerions vraiment à pouvoir interrompre la transmission du virus. Nous obtiendrions une protection communautaire, et cela changerait toute notre approche de la protection contre la grippe ».

« C’est toujours le saint graal de la recherche sur la grippe », a conclu M. Schaffner. « Nous n’y sommes pas, mais nous nous en rapprochons. »

En attendant, au milieu d’une saison grippale difficile, les professionnels de la santé conseillent aux patients de suivre les directives du CDC.

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