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Une nouvelle catégorie qui n’est pas celle de la maladie d’Alzheimer

Selon PinterestResearchers, ce nouveau type de démence implique une protéine différente et peut nécessiter un traitement différent. Getty Images

Pendant des années, les termes « maladie d’Alzheimer » et « démence » ont été utilisés de manière interchangeable, souvent comme un terme fourre-tout pour décrire le déclin cognitif et la perte de mémoire.

Mais de nouvelles recherches publiées aujourd’hui suggèrent que les deux conditions ne partagent pas la même signification, et que la compréhension de la démence peut être incorrecte.

« Une grande partie de ce que nous pensions de la démence était erronée », a déclaré à Healthline le Dr Peter Nelson, auteur principal de l’étude et professeur au Sanders-Brown Center on Aging de l’université du Kentucky.

Nous pensions auparavant qu’il était normal d’utiliser les termes « Alzheimer » et « démence » de manière interchangeable. Pourtant, nous savons maintenant que la maladie d’Alzheimer n’est qu’une des nombreuses voies menant à la démence », a-t-il expliqué.

Selon les chercheurs, de récents essais cliniques ont montré que toutes les personnes que l’on croyait atteintes de la maladie d’Alzheimer ne l’étaient pas en réalité.

En fait, de nombreuses personnes qui ont participé à des essais cliniques sur des médicaments contre la maladie d’Alzheimer ont découvert qu’elles n’avaient pas d’amyloïde dans leur cerveau. L’amyloïde est une substance collante qui interfère avec les processus cognitifs.

Ces dernières années, la communauté scientifique a également constaté qu’un nombre important de personnes présentant des symptômes avancés de démence ne présentaient pas de signes de protéines amyloïdes ou tau dans leur cerveau lors des autopsies pratiquées après leur mort.

On pense qu’une protéine connue sous le nom de TPD-43 a plutôt été un facteur.

Nelson fait partie d’un groupe de chercheurs internationaux qui ont entrepris de définir des critères de diagnostic pour cette protéine, une démence nouvellement nommée LATE, qui signifie encéphalopathie TDP-43 liée à l’âge à prédominance limbique.

Cette maladie particulière apparaît chez les personnes âgées et se présente différemment à l’intérieur du cerveau de la maladie d’Alzheimer, même si elle est similaire à la maladie mortelle.

« LATE est une cause de démence nouvellement décrite, mais des recherches sont en cours depuis environ 15 ans », a déclaré à Healthline Keith Fargo, PhD, directeur des programmes scientifiques et de la sensibilisation à l’Association Alzheimer. « De nombreuses personnes sont atteintes de la maladie d’Alzheimer tardivement, en particulier les personnes âgées de plus de 80 ans. Et elle se présente de manière très similaire aux symptômes de la maladie d’Alzheimer. Selon les auteurs de l’étude, environ 1 personne sur 4 âgée de plus de 85 ans a suffisamment de la protéine TPD-43 qui cause le LATE pour avoir des problèmes de mémoire et de pensée. Aujourd’hui, de nombreuses personnes atteintes de LATE peuvent être diagnostiquées comme ayant la maladie d’Alzheimer ».

L’idée que le TPD-43 pourrait contribuer au déclin cognitif ou à la perte de mémoire n’est pas nouvelle. Les chercheurs explorent cette idée depuis une dizaine d’années.

La recherche de Nelson et de ses collègues est la première à donner un nom à cette découverte ainsi qu’à rassembler des données pour en déterminer la fréquence.

Selon M. Fargo, ces travaux contribueront à améliorer les programmes de prévention et de traitement des personnes atteintes de démence.

« Des recherches comme celle-ci pourraient nous rapprocher de la médecine de précision à l’avenir, où les individus reçoivent une prévention et des traitements personnalisés en fonction de leur état de santé unique », a-t-il déclaré. « L’identification précise des modifications biologiques de la LAT – et d’autres formes de démence – permet de mieux comprendre le cerveau, ce qui conduira à terme les chercheurs à mettre au point de nouvelles thérapeutiques qui cibleront plus sélectivement ces signes distinctifs qui provoquent la maladie ».

Selon les experts, cette recherche souligne qu’il n’est plus approprié d’utiliser les termes de maladie d’Alzheimer et de démence comme s’il s’agissait de la même chose.

« Ils ne devraient pas être utilisés de manière interchangeable », a déclaré à Healthline le Dr Michael Greicius, professeur associé de neurologie à l’université de Stanford en Californie. « La démence est le terme générique qui signifie qu’une personne a subi un changement dans sa capacité cognitive qui la rend incapable de vivre de manière sûre et indépendante. Sous ce terme général, il existe de nombreuses causes différentes de démence. La maladie d’Alzheimer est la cause la plus fréquente de démence, suivie de la démence vasculaire, de la démence à corps de Lewy, de la démence frontotemporale, et maintenant, quelque part dans cette liste, probablement TARD ».

Brittany Dugger, PhD, est professeur assistant au département de pathologie de la Davis School of Medicine de l’université de Californie. Selon elle, disposer de définitions distinctes pour les affections complexes n’est pas seulement utile aux cliniciens, mais aussi aux patients.

« Les définitions sont importantes. Un patient m’a dit un jour qu’il était soulagé d’avoir reçu son diagnostic car cela donnait un nom à ce qu’il vivait », a déclaré M. Dugger à Healthline. « Cependant, beaucoup de nos définitions dans le domaine de la démence, comme celle de LATE, sont pathologiques, ce qui signifie que le diagnostic ne peut être donné qu’après le décès d’une personne ».

« Le véritable test est de savoir si ces définitions peuvent être significatives en termes de prévention, de diagnostic, de traitement et de pronostic », a-t-elle expliqué. « Des travaux supplémentaires examinant si possible des cohortes et des populations diverses sont justifiés ».

Nelson compare les travaux du groupe de recherche à la découverte de l’électricité par Benjamin Franklin. Franklin a réussi à formaliser une idée qui a aidé d’autres personnes à étudier l’électricité.

De la même manière, selon M. Nelson, en donnant une orientation scientifique et un nom à l’idée qui sous-tend le TPD-43, les chercheurs du monde entier pourront faire progresser leur compréhension de la démence et, par conséquent, offrir de nouvelles possibilités de traitement.

« Il s’agit en fin de compte d’améliorer les conditions de vie des gens et la santé publique. Tout le reste n’est que de la poudre aux yeux », a-t-il déclaré. « Nous espérons que ce rapport aidera à faire sortir ces personnes atteintes du syndrome de démence des essais cliniques sur la maladie d’Alzheimer… le fait que des personnes qui ne sont pas atteintes de la maladie d’Alzheimer participent à ces essais est l’une des raisons pour lesquelles ils ont probablement échoué. Et bien sûr, en second lieu, nous aurons besoin de nouveaux essais cliniques pour le syndrome LATE ».

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