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Une simulation de cécité peut vous aider à retrouver l’ouïe

De Ray Charles à Daredevil, la culture populaire a longtemps soutenu que la cécité peut aiguiser l’ouïe. Aujourd’hui, les neuroscientifiques ont non seulement découvert que c’est vrai, mais aussi comment cela se produit.

Une nouvelle étude, co-écrite par Hey-Kyoung Lee, professeur associé au Mind/Brain Institute de l’université Johns Hopkins, et Patrick Kanold, professeur associé à l’université du Maryland, College Park, a été publiée dans la revue Neuron. Il décrit comment le fait de priver les souris de lumière amène le cerveau de la souris à affiner sa réponse aux sons.

Les scientifiques ont placé des souris de laboratoire dans une chambre noire pendant une semaine, privant complètement les souris de lumière visible. Puis, ils ont mesuré comment leurs réponses aux différents sons avaient changé.

Après une semaine dans l’obscurité totale, les souris ont montré une capacité accrue à entendre des sons faibles, à reconnaître la hauteur exacte des sons et à localiser la direction d’où provenait un son.

« Notre résultat dirait que le fait de ne pas avoir de vision vous permet d’entendre des sons plus doux et de mieux distinguer la hauteur du son », a déclaré M. Lee dans un communiqué de presse. « Si vous aviez eu à entendre un morceau de musique familier avec un bruit de fond fort, vous auriez remarqué que parfois il semble que le rythme ou la mélodie soit différent, parce que certaines notes sont perdues avec le fond. Notre travail suggère que si vous n’avez pas de vision, vous pouvez maintenant sauver ces notes « perdues » pour apprécier la musique telle quelle ».

En savoir plus sur la perte auditive liée à l’âge « .

Une lumière dans l’obscurité

L’équipe a examiné le cortex auditif primaire (A1) de chaque souris, qui est la région du cerveau qui traite les sons entrants. Ils ont constaté qu’après une semaine de privation de lumière, les cortex auditifs des souris étaient plus actifs. Les cellules nerveuses, ou neurones, du cortex A1 étaient activées en réponse au son à des seuils inférieurs.

Les cellules ont également été activées plus souvent et avec une plus grande sensibilité aux hauteurs exactes des sons. « Ainsi, les neurones pouvaient mieux différencier les sons de différentes fréquences », a expliqué M. Kanold dans une interview avec Healthline.

L’A1 n’était pas la seule partie du cerveau touchée, non plus. Toutes les entrées sensorielles, à l’exception de l’odorat, sont canalisées par le thalamus, la station de relais du cerveau. Les neurones qui relient le thalamus à A1 sont appelés entrées thalamocorticales. Chez les souris privées de lumière, les entrées thalamocorticales ont été renforcées, donnant à A1 un signal plus fort et plus d’informations auditives avec lesquelles travailler.

Malheureusement pour les souris, ces changements n’ont pas duré. « Les connexions thalamocorticales sont revenues après une semaine dans la lumière », a déclaré M. Kanold. « Nous prévoyons des études de suivi pour explorer comment rendre ces changements permanents. »

Actualités connexes : Un nouveau médicament prometteur pour inverser la perte d’audition ».

Pour tester davantage leur théorie selon laquelle la cécité améliore l’audition, les scientifiques ont pris un nouveau lot de souris et les ont rendues sourdes. Les nouvelles souris ont montré un schéma similaire d’activité accrue dans leur cortex visuel primaire (V1). Lorsqu’elles ont perdu leur audition, leur vision s’est améliorée pour les aider à mieux naviguer dans leur nouvel environnement sans bruit.

Cela suggère que d’autres sens pourraient également être améliorés en bloquant temporairement ceux qui sont intacts.

Une fenêtre d’opportunité pour le changement

Ce qui est intéressant dans cette étude est le fait que les scientifiques ont pu provoquer des changements cérébraux chez des souris adultes. La sagesse populaire veut que seul le cerveau en développement soit plastique, c’est-à-dire capable de se transformer facilement. De nouvelles études révèlent que le cerveau adulte pourrait avoir un potentiel de croissance plus important que nous ne le pensons, en particulier dans les domaines liés à l’apprentissage et à la formation de nouveaux souvenirs.

« Nous pensons que cela montre qu’il y a plus de possibilités de modifier les circuits cérébraux qu’on ne le pensait auparavant », a déclaré M. Kanold. « Ce qui est bien ici, c’est que nous n’avons pas besoin de drogues. Cependant, nous ne savons pas combien de temps l’exposition à l’obscurité devrait durer chez l’homme et si les humains seraient prêts à le faire ».

L’étude offre de l’espoir aux personnes qui ont subi des dommages aux régions du cerveau qui contrôlent les sens. Elle est également prometteuse pour les personnes dont les zones sensorielles ne se sont jamais complètement développées en raison de la cécité ou de la surdité à la naissance et qui ont vu leur vision ou leur audition restaurée plus tard dans leur vie.

« A mon avis, l’aspect le plus cool de notre travail est que la perte d’un sens – la vision – peut augmenter le traitement du sens restant – dans ce cas, l’audition – en altérant le circuit du cerveau, ce qui n’est pas facile à faire chez les adultes », a déclaré M. Lee. « En empêchant temporairement la vision, nous pourrions être en mesure d’engager le cerveau adulte à modifier maintenant le circuit pour mieux traiter le son, ce qui peut être utile pour récupérer la perception du son chez les patients ayant des implants cochléaires, par exemple ».

Pour en savoir plus : La perte auditive entraîne une perte des tissus cérébraux chez les personnes âgées « .

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